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La Historia del Azafrán de Teruel (Mª Carmen del Carmen Melendez)

 

El azafrán es una planta que, según las investigaciones de los egiptólogos, ya se usaba mucho en el antiguo Egipto. En los Cantos de Salomón se mencionaba ya el nombre de Karkom, cómo uno de los productos más alabados del reino vegetal. Con esta palabra, procedente tal vez de la India , esta relacionado el nombre griego Krokos y el latino Crocum (Crocus de los poetas) .

Los idiomas modernos tomaron el nombre de los árabes, que lo denominaban "sa'faran", entre los cuales asfar.femenino safra (persa zaaferan) que significa amarillo. En la literatura griega y romana se cita con frecuencia, y 10 que del azafrán en tales obr~s se dice demuestra el importante papel que el color y el olor del azafrán tuvieron en la .vida refinada de la antiguedad clásica. Se tenian de azafrán los vestidos de fiesta y se esparcía azafrán por el suelo de las salas en que se celebraban festines, se rellenaban de azafrán los cojines y se rociaban los LedLru~ ~on agua de azafrán.

 

Ya hay referencias de este cultivo sobre el 2.300 a .C.

Sargón fundador de la academia empírica, nacido en el desconocido pueblo sobre el Eúfrates llamado Azupirano, el nombre significa probablemente Pueblo del azafrán .

 

Una definitiva identificación del azafrán data de 1.700- 1.600 a .C. en una pintura en el palacio de Minos en Knossos en Creta.

 

Otro fresco data de 1.500 a .C.presenta a una joven cosechando azafrán ceremoniosamente, ha sido descubierto recientemente en Akrotini en la isla de There. El azafrán es recolectado, picando la flor entera en Minos mientras que las j6venes de Teran picán solo los estigmas directamente.

 

Más tarde el azafrán es mencionado en la Biblia , en la I 1iada y en el siglo V a.C. en el registro Kashonini. En el siglo IV a.C la principal área de cultivo era en Corycos en Cilicia, en las costas mediterraneas de Turkia y en Inglaterra.

 

En Egipto sobre el 1.000 a .C el azafrán pudo ser usado en emba1samientos ó más tarde ocasionalmente para colorante de mortajas en donde las momias eran cubiertas, amarillo las hembras y rojo los machos. El azafrán era un importante- colorante en la Grecia antigua y en Roma era usado para colorear la ropa de matrimonio. En otro tiempo fue usado como tintes para el pelo por los romanos.

Los griegos 10 consideraban como un perfume sensual. Fue esparcido en los vestíbulos, patios,y teatros griegos y en banos romanos; las calles de Roma fueron rociadas con un azafrán cuando Nerón entró en la ciudad.

En la antiguedad fue muy apreciado como condimento. como materia colorante y también por su olor; sus aplicaciones medicas principiaron más bien en la Edad Media. El azafrán tuvo extraordinaria importancia en el concepto comercial.

Comercialmente sigue siendo un artículo importante especialmente en Espa~a . que 10 produce y exporta en cantidad.

 

En la Edad Media el principal centro de comercio del azafrán era Venecia y los compradores principales de esta droga eran los alemanes. Empleados especiales que formaban parte del Ufficio dello Zafferano. e iban armados. estaban encargados de la inspección de los comerciantes de azafrán y de evitar que este fuese falsificado. La importancia del comercio del azafrán en Alemania se deduce ya del hecho de que en 1.448 se registro en Verona una partida de azafrán destinada a Alemania que fue evaluada en 10.000 ducados.

 

En Inglaterra el azafrán se negociaba en Octubre. La tentación comercial parece tener superados los escrúpulos de algunos comnerciantes y era conocida la adulteración, no se sabe si por la fibra de carne de caballo, con trozos de piel de cebolla o tiza coiloreada; las penas con culpabilidad eran severas. ¡os bribones fueron quemados en Nuremberg en el siglo XV.

 

El cultivo del azafrán parece haberse extendido del Oriente al Occidente. Teofrasto considera excelente el azafrán de Cirene y superior al de Grecia. Virgilio canta al azafrán de los montes de Tmolus de Lidia, Varron, Dioscorides. Columella y Plinio citan otras comarcas, especialmente de Asia Menor, que proporcionaba el mejor azafrán.

 

 

A mediados del siglo X se cultiva esta planta en Espana, en donde probablemente fue introducida por los árabes. El consumo del azafrán fue continuamente aumentando en la Edad Media extendiendose a través de la Europa cristiana hasta Inglaterra.

Entonces había en el comercio un gran número de clases de azafrán de Europa.

 

Se cultiva hoy el azafrán en todo el Oriente,en los paises de la Europa del Sur. algo en Suiza,en el Tirol, en la baja Austria, en Inglaterra y en Pensi1vania. En Francia continúa hoy teniendo importancia este cultivo en el Loiret (G!tinais), siendo Pithiviers un gran centro del comercio de azafrán.

 

Antiguamente el comercio del azafrán corría a cargo de los mercaderes de las ciudades· medievales. los cuales realizaban estas transaciones en las ferias anuales de las comarcas azafraneras y en los mercados urbanos. y tiendas de especieria más o menos próximas a aquellos. Las tiendas solían estar agrupadas en los antiguos barrios gremiales de la población.

 

En Valencia por su proximidad a las zonas productoras se convirtió en el mercado azafranero más importante de Espa~a creándose la lonja valenciana del azafrán. A esta ciudad bajaban a lomo de su caballeria los labriegos manchegos. aragoneses y valencianos del interior, para vender la cosecha de azafrán y hacer la verdadera "otoñada". Alojándose en las posadas permanecían el tiempo necesario hasta que lograban vender la mercancía que personalmente iban ofreciendo por las tiendas de especias y una vez conseguido el objetivo regresar a sus tierras.

 

La lonja del azafrán de la primera mitad del siglo pasado llegó en pocos anos a monopolizar este comercio, organizando todas las transaciones de estigmas desde el edificio mercantil destinado a este efecto situado en la calle Botellas.

 

De esta manera el comercio del azafrán comenzó a regularizarse y a tener un mercado firme todo el ano, sobre todo para aquellos que llegaban en busca del producto fuera del otono.

En pocos anos las operaciones comerciales tomaron gran incremento, consiguiendo gran prestigio, hasta el punto que la lonja llegó a tener una especie de boletín de información y control casi absoluto de toda la producción y venta del azafrán.

 

En el ano comercial de 1.874-1.875 pasaron valenciana 172.815 libras valencianas de azafrán, exportaron un 90% y el resto quedó en deposito.

Los precios oscilaban mucho de unos anos a otros asi como en octubre se produc i a una baja, temporada de la cosecha, que alcanzaba las cotizaciones más bajas en noviembre;

en diciembre se estabilizaban y a principios de enero se producia una subida vertiginosa que mantenia precios elevados durante todo el invierno. hasta alcanzar el máximo en febrero, cosa lógicO pues en estos meses de nieve no bajaban ningún arriero para vender el producto. En esta época era cuando la lonja empezaba su exportación en cajas especiales, al extranjero y otros mercados nacionales.

 

Hubo ocasiones en que la lonja llegó a tener en almacén unos 45.000 kilogramos de estigmas de azafrán.

 

A la puerta de la lonja se reunian los arrieros y compradores que examinaban a plena luz del día el producto. por ser esta la mejor forma de apreciar la calidad de los estigmas o su posible adulteración. La lonja disponía a su vez de un sistema de pesas y pequeNa balanza de fiel muy sensible para las compras realizadas una vez determinada la calidad de las fibras.

 

Durante casi medio siglo se mantuvo pujante la lonja valenciana del azafrán El declive se inició cuando las comunicaciones empezaron a hacerse con mayor fiabilidad, sobre todo cuando el ferrocarril atravesó las regiones cultivadoras de Aragón, Valencia y la Mancha. A partir de este momento surgieron los corredores que iban a buscar mercancias a su-lugar de origen. Los corredores locales y los pequenos comercios de los centros de producción dispersaron la influencia centralizadora de la lonja de Valencia, que ocurrio con la misma rapidez con que había nacido.

 

Algunos pueblos importantes situados en la linea del ferrocarril adquirieron pronto cierta importancia como centros azafraneros de carácter comercial enclavados en las zonas productoras. En Teruel el mercado de Calamocha situado en la linbea Zaragoza-Valencia acreció la impoortancia que ya tenía antes.

 

En Aragón el cultivo del azafrán tuvo una gran importancia durante los siglos XVI y XVII. Se extendía por amplias zonas del reino: hacia el norte, su límite se encontraba en Somontano oscense y los pueblos ribere~os del Cinca también conocieron este cultivo, siendo Barbastro, el nucleo donde se comercializaba la producción de ambas zonas. En algunos lugares de los Monegros tenía gran importancia, hasta el punto de ser el más importante recurso. Cock, un viajero que recorría las tierras aragonesas a finales del siglo XVI, comentaba que los vecinos de los pueblos monegrinos cogian azafrán en gran abundancia y que este era su principal medio de vida.

 

En el Bajo Aragón el azafrán se extendia por toda la comarca y también ocupaba grandes extensiones de terreno en el Común de Huesa,en el campo de Monreal y en las serranías montalbinas.

 

Era el azafrán uno de los productos que más importancia había tenido en las exportanciones, aunque como consecuencia de una serie de falsificaciones,en la Edad Moderna perdió importancia en el mercado francés , que durante centurias anteriores había sido uno de los principales clientes de este producto. Uno de los medios propuestosen el siglo XVII por el arbitrista aragonés Antonio Cubero para revitalizar el comercio del azafrán fue su exportación a América, donde se cotizaba a precios muy elevados. Las medidas propuestas no fueron llevadas a cabo y el área cultivada fue reduciéndose progresivamente.

 

Mª Carmen del Carmen Melendez ,Ingeniera Técnica Agrícola ( Trabajo Fin de Carrera) : El cultivo del Azafrán en la provincia de Teruel, 1990